Per tutto il tempo che riesce a ricordare, Colin Kaepernick sapeva di essere diverso e i suoi genitori si assicuravano di ricordargli che era una buona cosa. Nato in una famiglia distrutta nel 1987, il birazziale nativo di Milwaukee è stato subito dato in adozione e accolto nella casa di Rick e Teresa Kaepernick, una coppia bianca. “Siamo sempre stati molto aperti sull’adozione e siamo sempre stati molto aperti sui colori della pelle”, ha detto Teresa Kaepernick nel 2010 al New York Times. “L’abbiamo sottolineato come positivo, e lui ha visto la sua differenza ed è stato a suo agio”.

Ma c’era qualcos’altro di diverso in Kaepernick: era un giocatore di football superlativo. Ottenuto una borsa di studio dall’Università del Nevada, ha giocato come quarterback per il Wolf Pack e ha battuto diversi record di squadra, spingendo la franchigia della National Football League (NFL) San Francisco 49ers a arruolarlo nel 2011. Due stagioni dopo, ha guidato la squadra a un Super Apparizione al Bowl contro i Baltimore Ravens nel 2013. Nonostante Kaepernick abbia accumulato più yardage di passaggio rispetto al QB Joe Flacco avversario, i 49ers hanno comunque perso 34-31.

Oltre ad elevare i 49ers in classifica, Kaepernick ha mostrato l’ennesima squadra. Ha avuto il coraggio di sfidare il protocollo cittadino che circonda l’inno nazionale per protestare contro la brutalità della polizia e il razzismo sistemico negli Stati Uniti. Quel gesto di giustizia sociale non solo ha accresciuto la consapevolezza pubblica di quelle atrocità, ma ha anche diviso il paese e lo ha cacciato dalla NFL .

Il quarterback mette in scena un sit-down di Star Spangled

Nel suo periodo migliore, Colin Kaepernick era uno dei migliori quarterback in corsa della NFL. Ma è stato per la seduta che ha corteggiato per la prima volta le polemiche. Prima di una partita di preseason 2016 contro i Green Bay Packers, invece di assumere la posa del cuore mentre stava sull’attenti durante “The Star Spangled Banner”, Kaepernick ha scelto di cavalcare i pini. “Non ho intenzione di alzarmi in piedi per mostrare orgoglio per una bandiera per un paese che opprime i neri e le persone di colore”, ha detto Kaepernick a NFL Media. Il franchise dei 49ers sembrava essere favorevole, ha dichiarato di riconoscere il diritto di Kaepernick di saltare l’inno. Idem per la NFL, che diceva: “I giocatori sono incoraggiati ma non tenuti a stare in piedi durante la riproduzione dell’inno nazionale”.

Ma il giornalista della NFL Media Steve Wyche ha avvertito che Kaepernick correva il rischio di rappresaglie, così come altri atleti che avevano preso quella che alcuni consideravano una posizione antipatriottica. Wyche aveva la precedenza a sostegno della sua profezia, citando il contraccolpo su un gesto simile del giocatore di basket professionista Mahmoud Abdul-Rauf. Tuttavia, la controversia sugli atleti dissidenti non è una novità. Nel 1967, il pugile Muhammad Ali è stato sospeso dal suo sport dopo aver rifiutato di prestare servizio nella guerra del Vietnam, una sentenza che la Corte Suprema ha ribaltato quattro anni dopo. Durante le Olimpiadi di Città del Messico del 1968, due americani sul podio alzarono i pugni in un saluto ai Black Power, rischiando l’espulsione dai Giochi, e al loro ritorno a casa, furono chiamati insulti razziali e accusati di tradimento da coloro che consideravano le loro azioni non patriottiche.

Kaepernick riceve consigli da un ex berretto verde

Per tutto il resto dei round di preseason nel 2016, Colin Kaepernick è stato perseguitato senza pietà per il suo rifiuto di rappresentare l’inno nazionale prima del calcio d’inizio. Sebbene il quarterback non avesse mai parlato in precedenza di questioni sociali, in un’intervista a ESPN, ha affermato che la sua prospettiva pubblica era attesa da tempo. Ricordando un periodo al college in cui la polizia ha puntato le pistole contro lui e il suo compagno di stanza quando entrambi erano gli unici uomini di colore nelle vicinanze, Kaepernick ha detto: “L’ho sperimentato. Le persone a me vicine l’hanno sperimentato … Quindi questo è qualcosa che deve essere affrontato”.

Kaepernick ha chiesto il contributo di colleghi e altri professionisti, tra cui il dottor Harry Edwards, un sociologo sportivo che ha consigliato agli atleti John Carlos e Tommie Smith come condurre la loro famigerata protesta contro il Black Power alle Olimpiadi del Messico del 1968. Ma una fonte improbabile, l’ex berretto verde Nate Boyer ꟷ che in precedenza aveva scritto a Kaepernick una riluttante lettera di sostegno ꟷ gli ha fornito una soluzione su come portare ulteriormente la sua protesta. “Gli ho suggerito di inginocchiarsi invece di sedersi anche se volevo che si alzasse, e lui voleva sedersi”, ha detto Boyer a NPR. “Ed è stato, tipo, questo compromesso a cui siamo arrivati. Ed è lì che è iniziato l’inginocchiarsi”. Quando i due si sono incontrati nel settembre 2016, Boyer ha dispensato quel consiglio, a poche ore dalla partita di esibizione di San Francisco contro i San Diego Chargers.

È stata una giornata che i tifosi di calcio non avrebbero dimenticato.

Il primo ginocchio di Colin Kaepernick scatena un contraccolpo

I 49ers potrebbero aver vinto la loro ultima partita di preseason contro i Chargers, città natale, nel 2016, ma quello che ha colpito di più è stato Colin Kaepernick inginocchiato durante l’inno nazionale. Per il resto della partita, Kaepernick è stato fischiato ogni volta che ha toccato la palla. Pochi giorni dopo, il commissario della NFL Roger Goodell ha parlato dell’incidente, dicendo all’Associated Press che non era d’accordo con la protesta di Kaepernick. “Supporto i nostri giocatori quando vogliono vedere il cambiamento nella società e non viviamo in una società perfetta”, ha risposto Goodell via e-mail. “D’altra parte, crediamo fortemente nel patriottismo nella NFL”.

Anche l’ex QB dei New Orleans Saints Drew Brees all’epoca deplorava il metodo di protesta di Kaepernick, dicendo a ESPN: “… ci sono molti altri modi in cui puoi farlo in modo pacifico che non implica essere irrispettosi nei confronti della bandiera americana”. La guardia dei Minnesota Vikings Alex Boone non è stata così cordiale, dicendo a USA Today che Kaepernick “dovrebbe averne un po’ [expletive] rispetto per le persone che hanno servito, in particolare per le persone che hanno perso la vita per proteggere la nostra libertà”.

Con il passare della stagione, i fischi e le proteste sono continuate, ma entro un mese dalla sua prima protesta al ginocchio, Kaepernick ha rivelato che stava ricevendo anche minacce di morte per la sua posizione. “Sapevo che c’erano altre cose che sono venute insieme a questo quando mi sono alzato in piedi per la prima volta e ne ho parlato”, ha detto a Mercury News. “Non è qualcosa a cui non ho pensato.”

Altri giocatori della NFL iniziano a seguire l’esempio di Kaepernick

La protesta in ginocchio per aumentare la consapevolezza della violenza contro gli afroamericani ha sicuramente raccolto più della quota di avversari di Colin Kaepernick in tutta la lega, così come dentro e fuori dagli spalti. Tuttavia, il rifiuto non ha dissuaso la star QB dal suo obiettivo, inclusa l’avvio di un fondo benevolo. In un comunicato di Niners Nation, Kaepernick ha annunciato l’intenzione di dedicare 1 milione di dollari del suo stipendio alle comunità bisognose.

A sua volta, il 49er è stato anche dotato di un crescente contingente di colleghi che lo supportano. Secondo la CNN, il primo a unirsi è stato il compagno di squadra Eric Reid, che si è inginocchiato accanto a Kaepernick in quell’importante occasione il 1 settembre 2016. Successivamente, altri 49er come Antoine Bethea ed Eli Harold si sono uniti alla mischia alzando i pugni quando “The Star Spangled Banner ” giocato. Così hanno fatto i giocatori dei Los Angeles Rams Kenny Britt e Robert Quinn. Anche la calciatrice della nazionale statunitense Megan Rapinoe ha seguito l’esempio di Kaepernick.

Ma coloro che hanno aderito si sono trovati coinvolti in altre situazioni. Il Miami Herald ha riferito nel settembre 2016 che quando una sfilza di giocatori dei Miami Dolphins ha iniziato le proprie proteste durante l’inno nazionale, il sindacato di polizia che rappresentava i deputati della contea di Broward sponsorizzato dalla squadra ha messo piede. Il sindacato ha chiesto ai deputati di smettere di scortare la squadra in campo prima delle partite fino a quando tutti i giocatori di Dolphin non hanno accettato di rappresentare “The Star Spangled Banner”. A Beaumont, in Texas, la situazione era molto più spaventosa quando la ABC ha riferito che i membri di una squadra di football giovanile avevano ricevuto minacce di morte per aver sostenuto la protesta di Kaepernick.

Lascia i 49ers e diventa free agent

Durante la stagione NFL 2016-2017, il supporto per la causa di Colin Kaepernick è cresciuto, mentre la sua carriera era su un terreno traballante. Quattro anni dopo che San Francisco arrivò al Super Bowl, la squadra finì con un triste record di 2-14, costringendo la squadra a sostituire il suo allenatore con il veterano Kyle Shanahan e ad affrontare Kaepernick, che aveva ancora un anno di contratto. . Piuttosto che onorare quell’accordo, gli hanno offerto $ 2,5 milioni per lasciare la squadra. Ha accettato, pensando che sarebbe stato firmato altrove prima dell’inizio della stagione 2017. Ma non ha mai ricevuto un’offerta a parte una sfortunata prova di quarterback di riserva con Seattle. A partire dal 2022, da allora non ha giocato a calcio professionistico.

Kaepernick optando per il libero arbitrio ha fatto risparmiare un sacco di soldi ai 49ers, dato che il suo prolungamento del contratto nel 2014 valeva $ 115 milioni (secondo NBC Sports), ma le sue statistiche personali durante quella stagione disastrosa erano ancora ammirevoli, con 16 touchdown e il 59,21% di passaggio completamenti. Ma come si è scoperto, se Kaepernick avesse deciso di rimanere, il proprietario della squadra John Lynch ha detto a NBC Sports che il quarterback sarebbe stato comunque tagliato, dal momento che il suo stile di arrampicata non si adattava ai piani elaborati dal nuovo allenatore. “[Shanahan] ha preferito eseguire l’esatto attacco che ha corso ad Atlanta l’anno scorso, che è stato il record in questo campionato”, ha detto Lynch. “E se lo cambi per il quarterback, lo cambi per tutti in quell’attacco”. Per Kaepernick, nessuno dei due l’opzione sarebbe stata una proposta vantaggiosa per tutti.

La protesta diventa politica

Nel 2017, e per la prima volta in sei stagioni, Colin Kaepernick è stato un non fattore nella classifica NFL. Sembrava anche che la sua controversa protesta stesse perdendo terreno, fino a quando il presidente degli Stati Uniti Donald Trump non ha preso il sopravvento. “Non ti piacerebbe vedere uno di questi proprietari della NFL quando qualcuno manca di rispetto alla nostra bandiera per dire: ‘Prendi quel figlio di ab***h fuori dal campo in questo momento?'”, ha dichiarato Trump durante una manifestazione a Huntsville, in Alabama. “E’ licenziato! E’ licenziato!” I devoti di Trump sono esplosi in applausi, anche se le sue osservazioni sembravano strane dal momento che Kaepernick non giocava a una partita della NFL da quasi un anno. Ma dato che si trattava dello stesso politico che solo poche settimane prima aveva difeso i manifestanti dell'”alt-right” a una letale manifestazione di Charlottesville sulla base del fatto che “non tutte quelle persone erano neonaziste”, era come gettare carne rossa in una folla affamata. I compagni repubblicani si unirono alla mischia, incluso il senatore Ted Cruz che twittato “Ecco una protesta pacifica: non comprare mai un’altra scarpa, maglietta o maglia di ricchi atleti viziati che disonorano la nostra bandiera”.

I giocatori dei Dallas Cowboys hanno iniziato a bloccare le braccia e inginocchiarsi durante le partite in risposta. “È stato un colpo chiaro contro Trump”, ha detto il giocatore Dez Bryant, alla CNN. In una dimostrazione di solidarietà, si sono unite anche altre squadre come i Baltimore Ravens, i Jacksonville Jaguars e i Pittsburgh Steelers, secondo la ABC. Ma mentre il supporto dei giocatori sembrava rivendicare Kaepernick, l’ex atleta della NFL non era ancora in grado di ottenere un lavoro.

Colin Kaepernick presenta un reclamo contro la NFL

Una cosa era per Colin Kaepernick sentirsi abbattuto dopo aver fallito nell’ottenere un lavoro con un’altra squadra della NFL e aver perso una prospettiva sfortunata dopo una prova con Seattle. Ma è stata un’altra cosa per lui vedere altri agenti liberi QB di calibro simile – come Nick Foles, Mike Glennon, EJ Manuel e Geno Smith – essere ingaggiati nel 2017, mentre Kaepernick è rimasto disoccupato.

Nell’ottobre 2017, la situazione lo ha spinto a sporgere denuncia contro la lega e i suoi proprietari di squadre, affermando che collusione per privare il signor Kaepernick dei diritti del lavoro in rappresaglia per la leadership e la difesa del signor Kaepernick per l’uguaglianza e la giustizia sociale …” L’agosto successivo, l’arbitro del sistema della lega Stephen Burbank ha negato la richiesta della NFL di archiviare il caso, una decisione che Mark Geragos , l’avvocato dell’atleta, felicemente twittato. Entro marzo 2019, Kaepernick si è finalmente accordato con la lega, raggiungendo un accordo che ha coinvolto anche l’attore ed ex compagno di squadra Eric Reid per una somma inferiore a $ 10 milioni, secondo il Wall Street Journal.

Prima della sentenza di Burbank, la NFL ha cercato di eliminare un altro elemento di Kaepernick, ovvero le proteste dilaganti dei giocatori durante le partite. Nel 2018, il commissario Goodell e i proprietari delle squadre hanno approvato all’unanimità una politica secondo cui i giocatori potevano rimanere negli spogliatoi mentre suonava l’inno, ma dovevano stare in piedi quando erano in campo, secondo ESPN. Ma quando l’associazione dei giocatori della lega ha contestato la politica, entrambe le parti hanno deciso di sospendere la decisione.

Colin Kaepernick diventa il volto di Nike

Ancora disoccupato, Colin Kaepernick non è rimasto inattivo, portando avanti la sua missione personale di finanziare le comunità bisognose con la sua campagna Million Dollar Pledge e lanciando seminari gratuiti chiamati Know Your Rights, accessibili sul suo sito web personale. L’ex star della NFL ha fatto notizia anche nel settembre 2018 quando ha rinnovato un vecchio accordo del 2011 con Nike, questa volta del valore di milioni. “Colin Kaepernick è tornato, almeno per quanto riguarda Madison Avenue”, ha dichiarato ESPN, che inizialmente ha svelato la storia su Twitter, rivelando l’immagine del poster con un primo piano di Kaepernick e lo slogan “Credi in qualcosa. Anche se significa sacrificare tutto”. Secondo quanto riferito, Nike ha ritenuto che il messaggio di Kaepernick di combattere l’ingiustizia razziale avesse ispirato legioni dentro (e fuori) il settore sportivo al punto che aveva senso includere la sua campagna nel marchio dell’azienda. “Volevamo dare energia al suo significato e presentare ‘Just Do It’ a una nuova generazione di atleti”, ha affermato Gino Fisanotti, vicepresidente del marchio Nike.

Sebbene l’accoglienza delle notizie Nike sia stata ampiamente favorevole, secondo Associated Press, il contraccolpo è arrivato dai tifosi di calcio che si sono opposti alle proteste di Kaepernick e hanno minacciato non solo di boicottare Nike, ma anche di tagliare il logo dell’azienda dall’abbigliamento che avevano già acquistato. Il presidente Donald Trump, che ha spesso inveito contro i giocatori della NFL che protestavano durante l’inno nazionale, ha affermato che l’accordo Nike ha inviato un “messaggio terribile”. Tuttavia, la società di calzature e abbigliamento sportive ha beneficiato enormemente dell’accordo, ha riferito Black Enterprise. A novembre 2019, il valore di Nike era aumentato di $ 26 miliardi.

La NFL accetta una valutazione dell’allenamento per Colin Kaepernick

Ora sovvenzionato con un accordo Nike e un accordo di reclamo, Colin Kaepernick non aveva più bisogno di entrate QB, ma voleva comunque rientrare specificamente nella NFL. Avrebbe potuto andare alla Canadian Football League, che ha promosso le carriere dei grandi della NFL da Doug Flutie a Warren Moon. Una delle sue franchigie, i Montreal Alouettes, aveva i diritti CFL su Kaepernick, ma non era interessato (per Niners Nation). In una dichiarazione di ottobre 2019 rilasciata tramite Twitterl’agente del giocatore Adam Schefter ha detto che Kaepernick era pronto per un ritorno, dopo aver subito allenamenti quotidiani negli ultimi tre anni.

Infine, la NFL ha concordato un allenamento di Kaepernick di un giorno e una sessione di interviste ad Atlanta nel novembre 2019, invitando il personale di tutte le 32 squadre a partecipare. “Abbiamo quindi organizzato questa opportunità per lui di allenarsi e per tutti i club di avere l’opportunità di valutare la sua attuale prontezza e il livello di interesse nel riprendere la sua carriera nella NFL”, ha detto la NFL in una nota (per ESPN). Tuttavia, il campo di Kaepernick era preoccupato per il tempo estremamente breve tra la notifica dell’allenamento e l’allenamento vero e proprio, in particolare perché era programmato di sabato, non di martedì, quando più personale avrebbe potuto facilmente partecipare. Successivamente, i rappresentanti della NFL e di Kaepernick si sono incontrati su problemi che includevano la disponibilità dei media e Kaepernick ha spostato l’allenamento da una sede sanzionata dalla lega a un altro punto all’ultimo minuto. Secondo ESPN, i membri di solo otto franchising sono stati in grado di seguire l’allenamento.

La NFL fa marcia indietro sulle proteste di Kaepernick

Una tragedia a Minneapolis il 25 maggio 2020 ha gettato una luce più vivida su ciò che Colin Kaepernick stava protestando quando un agente delle forze dell’ordine ha ucciso un uomo di colore di nome George Floyd in pieno giorno. Quasi immediatamente, gli americani indignati sono scesi in piazza per protesta. Dieci giorni dopo, 18 giocatori neri della NFL hanno assemblato un video per i social media che spingeva la NFL a condannare il razzismo e dare maggiore sostegno agli atleti delle minoranze visibili nella lega. “Quante volte dobbiamo chiederti di ascoltare i tuoi giocatori?” ha chiesto un atleta sul video twittato, diretto alla Lega. “Non saremo messi a tacere. Rivendichiamo il diritto a protestare pacificamente”, hanno aggiunto altri.

Il giorno successivo, il commissario della NFL Roger Goodell ha risposto twittando un’ammissione in video. “Noi, la NFL, ammettiamo di aver sbagliato a non ascoltare i giocatori della NFL prima e incoraggiamo tutti a parlare apertamente e a protestare pacificamente”, ha detto Goodell, aggiungendo le condoglianze alle famiglie colpite dalla brutalità della polizia e condannando il razzismo sistemico nel paese. Quello che il commissario non ha offerto sono state le scuse a Kaepernick. Ciò non è accaduto fino alla fine di agosto, quando è apparso in “Uncomfortable Conversations with a Black Man”, un podcast di YouTube ospitato dall’ex giocatore della NFL Emmanuel Acho. “Vorrei che avessimo ascoltato prima, Kaep, ciò su cui ti eri inginocchiato e su cosa stavi cercando di attirare l’attenzione.” Goodell ha detto, aggiungendo rammarico per il fatto che i due non abbiano mai avuto un dialogo sulla questione.

Dove si trovano oggi la NFL e Colin Kaepernick

Dopo l’ammissione del commissario della NFL Roger Goodell per non aver legittimato le proteste dei suoi giocatori e le scuse per aver ignorato Colin Kaepernick, la lega ha intrapreso una serie di iniziative per affrontare la questione del razzismo sistemico in America. Nel 2020, la NFL ha annunciato l’intenzione di creare un fondo da 250 milioni di dollari per combattere le ingiustizie che affliggono gli afroamericani per i prossimi 10 anni. Prima che la lega rivelasse l’iniziativa, aveva già dedicato 44 milioni di dollari a una serie di programmi, da centinaia di organizzazioni di base stanziate dai giocatori alle parti nazionali della giustizia sociale. Kaepernick ha sbattuto le campagne, usando l’ex compagno di squadra Eric Reid ꟷ che è stato ceduto alla Carolina prima che la squadra lo scaricasse nel purgatorio del libero arbitrio ꟷ come esempio. “Mentre la NFL fa propaganda su quanto si preoccupa per Black Life, sta ancora attivamente minando Eric Reid … per aver combattuto per la comunità nera”, ha detto twittato.

Nel 2021, Kaepernick ha collaborato con Netflix, che ha inaugurato “Colin in Black and White”, un docudramma che copre la sua esposizione al razzismo prima di entrare nella NFL. Nel frattempo, il 30enne Kaepernick si attiene ancora a un rigoroso programma di allenamento con la speranza di ottenere un concerto, così può finire ciò che ha iniziato: non solo apparire in un Super Bowl, ma vincerlo. “Voglio vincere un campionato e so che potrebbero prendere strade diverse per arrivarci”, ha detto nel podcast “I Am Athlete”, “ma credo con tutto il cuore, quindi farò in modo che accada”.

Kaepernick è stato inserito nella lista nera dalla NFL?

Dalla partenza di Colin Kaepernick dalla NFL, il dibattito continua sul fatto che sia stato cancellato dalla lega. Le prove sono nella migliore delle ipotesi circostanziali, dal momento che Kaepernick non è mai stato accusato dalla lega per le sue proteste; è stato multato solo una volta, per $ 11.000 per “linguaggio inappropriato” durante una partita del 2014. Mentre i quarterback free agent nel 2017 venivano ingaggiati rapidamente, ad eccezione di Kaepernick, una dichiarazione della NFL citava il commissario Goodell dicendo che “tutti i club, individualmente, devono prendere le proprie decisioni su chi è nel roster, chi non è nel roster”. Tuttavia, la curiosità potrebbe aver suscitato la colpevolezza della NFL in qualsiasi presunta collusione con le sue franchigie dopo che l’arbitro ha respinto la richiesta della lega di respingere la denuncia di Kaepernick piuttosto che avviare il procedimento verso un’udienza. Anche il fatto che la NFL e Kaepernick abbiano raggiunto un accordo meno di quattro mesi dopo è strano, dato che la denuncia aveva già un anno prima che la richiesta di licenziamento della NFL fosse respinta.

Sebbene non esista una pistola fumante per supportare la denuncia di Kaepernick, che 32 squadre ꟷ comprese alcune franchigie che avrebbero potuto beneficiare dei servizi del free agent ꟷ non lo abbiano firmato è anche strano. Ma nell’aprile 2022, il proprietario dei Las Vegas Raiders Mark Davis ha parlato nel programma della NBC Sports “Race In America”, dicendo che avrebbe accolto Kaepernick nella squadra. “Si merita ogni possibilità al mondo di diventare un quarterback della National Football League”, ha detto Davis. Nel momento in cui scrivo, tuttavia, Kaepernick rimane non firmato.

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